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Foto de El Reino de Dahomey y la ruta de los esclavos de Ouidah

El Reino de Dahomey y la ruta de los esclavos de Ouidah

DIA 14 Cove - Abomey - Ouidah
28 Oct 19
Son dos los emplazamientos declarados Patrimonio de la Humanidad por Unesco con los que cuenta Benín. Ya hace casi dos semanas desde que visitáramos el primero, la vida salvaje del P.N. de Pendjari y hoy hemos llegado a los Palacios reales de Abomey, el legado del poderoso reino de Dahomey que entre 1625 y 1900 sucedieron a trece reyes en el trono con un ejército de mujeres soldado, las amazonas de Dahomey pero, sobre todo, como el centro de la trata de esclavos que todos tenemos asociado a la época del colonialismo europeo pero que, sin embargo, comenzó en estas tierras allá por el S.XVIII.

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Desde ahí, como ya nos había avisado Xavi (representante en España de Loana Travel) se inicia "uno de los momentos más estremecedores del viaje, el que llega a la 'puerta de no retorno' de Oudiah". Grand Popó, Godomé, Cotonou o Semé-Kpodji fueron puertos importantes de la denominada Costa de los Esclavos pero Oudiah representa el pasado más esclavista del país donde un circuito de 4 km de "cajas negras", fosas comunes y simbólicas puertas te muestra el más terrorífico itinerario de los esclavos en su partida hacia el Caribe, Brasil o el sur de Estados Unidos como mero cargamento. Podría perfectamente llamarse "la ruta de los esclavos"...

El Reino de Dahomey y el origen del comercio de esclavos

Un viaje a la cuna del vudú no estaría completo sin la jornada que vamos a vivir hoy. ¿Todo el mundo asocia vudú con Benín y este área del Golfo de Guinea? Seguramente no. Es posible que el derivado de Haití, la Regla de Ocha o Santería en Cuba, entre otros países caribeños y sudamericanos, incluso en Nueva Orleans o el vudú holliwoodense, se lleven las afirmaciones más tajantes de sus raíces. Sin embargo, como hemos visto, la religión milenaria del vudú que nos ha abierto sus puertas de par en par estos días sea originaria de esta parte de África Occidental aunque hay un fenómeno que hemos pasado "muy de puntillas" y que llevó su liturgia y creencias especialmente por América... ¡La cruel esclavitud de indígenas en la época del colonialismo! Hoy, desde Abomey a la 'puerta de no retorno' de Ouidah buscaremos las huellas de uno de los capítulos más vergonzosos de la humanidad del que todavía quedan heridas por curar.

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No hemos tardado mucho en desayunar, despedir Cové y poner rumbo a los famosos y conocidos Palacios reales de Abomey. Ha sido un buen momento para leer un poco sobre su historia y así contextualizar mejor lo que me vamos a encontrar. Lo primero que el nombre de Abomey viene de un muro que rodea un espacio y de esto derivó a Dahomey. De hecho, este sistema de defensa todavía es visitable aunque los pocos turistas que llegan apenas se acercan. Nosotros si..

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También lo son los exteriores de otros palacios aunque no en su interior. Euloge ha creído importante hacer una parada para  ver la magnitud del legado que queda en pie pues eran una docena los aquí construidos en su época de esplendor y sólo uno de los reyes decidió no construir su palacio en este espacio, el Rey Akaba.

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El Reino de Dahomey existió durante algo menos de 300 años dentro de lo que conocemos ahora como Benín. Se pueden situar sus inicios alrededor del año 1.600 como movimiento de autodefensa por parte de la etnia de adja, contra la “cacería” de esclavos. Fue una especie de revolución por parte de la población. La ruta que hemos seguido puede ser similar a la siguiente ...

No obstante, la leyenda o tradición sobre el origen del Reino de Dahomey viene mucho antes, de aquellos tres hijos que tuvo el Rey Kopon de Allada: Meji, Té Agbanlin y Gangnihessou de los que viéramos sus raíces el día de "Kpalimé, trekking por el bosque tropical al mágico Kebo Dzigbe" en Togo.

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Hubo, como en todas las grandes y trascendentales historias del mundo, digamos que "problemas con la sucesión". Finalmente fue Meji quien sucedió al padre, Té Agbanlin se desplazó hasta el sur del país donde fundó Adjatché, lo que actualmente conocemos como Porto Novo. Y, por último, Gangnihessou se estableció en Abomey, lo que después se transformaría en el Reino de Dahomey y en cuyos palacios vamos a entrar ahora, los palacios de Ghezo y de Glelé.

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Es importante saber que no está permitido entrar con la cámara de fotos. De hecho, nos la requisan aunque no los móviles para poder contextualizar un poco este relato. Aunque estamos realmente en un museo considerado como uno de los más ricos de África negra, todavía existe culto y veneraciones sagradas en su recinto como podemos observar nada más entrar en un amplio patio.

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Del Reino de Dahomey son muy conocidas sus amazonas o ejército de mujeres. Se crearon durante el reinado de Agadja (1708-1740) porque no había suficientes hombres para el ejército, por lo que se incorporaron las mujeres también. Aquellas mujeres que se unían al ejército tenían que “cumplir” ciertos requisitos: debían ser: o bien vírgenes o estar sometidas al celibato, puesto que pasaban a ser consideradas como esposas del rey; también atléticas y fuertes, aunque a veces también incluían a esclavas. Esto es importante porque son conocidas las cuatrocientas guardias femeninas de Mongkut, el rey de Siam o el harén de hombres que tenía la temible reina angoleña del siglo XVII Nzinga de Matamba de la que se decía que bebía la sangre de los portugueses, pero pocas referencias de estas féminas de Agadja que se autodenominaban Ahosi o Mino, las "Esposas del Rey" o "Nuestras madres" en la lengua fon.

PINCELADAS PARA ENTENDER UN VIAJE A BENÍN y TOGO (VOL13): Los reyes del Reino de Dahomey (1600-1900)

Por el Reino de Dahomey pasaron trece reyes con lo que la historia del reinado y, por tanto, la de sus reyes es como un cuento o una película. Para entender un poco mejor lo que vivió este reinado vamos a dar unas referencias de cómo participó y contribuyó cada rey a la historia de Dahomey:

- Gangnihessou: con quien se sitúan los primeros inicios del que, en unos años, sería un reino. Se estableció en Abomey, lo que sería el centro de Dahomey.
- Dakodonou: no aportó nada reseñable. Sólo sirvió de enlace entre el anterior rey y su hijo, Aho.
Aho: fue quien sentó las bases del reinado y quien lo irguió. Era un rey muy eficiente y organizado.
Akaba: atacó la zona del río Wemé. Fue el único rey que no quiso construir su palacio dentro del espacio que ahora se conoce como Palacios reales de Abomey.
Agadja: consiguió la soberanía internacional para Dahomey y fue quien incorporó a las mujeres en el ejército, -conocidas como amazonas.
- Tegbessou: basó la economía del reino solamente en el tráfico de esclavos. Era un rey poco guerrero.
- Kpengla: no hay prácticamente datos de su participación en la historia.
- Agonglo: fue asesinado. Nada destacable
- Adandozan: tras el asesinato del anterior rey y la caída de éste, los problemas del reino se hicieron cada vez más notables.
- Ghézo: fue un gran estadista que solucionó la crisis en la que había entrado el reino con el reino nigeriano. Empezó a comercializar con el aceite de palma.
- Glélé: era mucho más codicioso que el anterior y menos preocupado por la economía de reino.
- Behanzin: con él empezaron los problemas con los franceses
- Agoli: sustituyó a Behanzin, pues había sido castigado por una traición.

Cada uno, con sus peculiaridades, construyó la historia del Reino de Dahomey. Los que más destacaron y que más suenan cuando se habla del reino son Aho, que fue quien construyó el reino como tal, Agadja, por la introducción de mujeres en el ejército y Behanzin, pues era quien estuvo durante las negociaciones con los franceses y todos los conflictos que mantuvieron con éstos.

El ejército del reino llegó a tener más mujeres que hombres (aunque de forma regular era al contrario) y se dice de ellas que eran especialmente violentas: le cortaban la cabeza a sus víctimas y se bebían su sangre. Se mantuvieron en el ejército hasta la caía del imperio pero su leyenda y rastro permanece en la historia por su valentía y coraje en la guerra.

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El paseo por las salas del museo nos deja apreciar un arte muy cortesano pero, sobre todo, unos increíbles bajorelieves. Se pueden ver también tapicerías, alfombras, cañones comprados a los colonizadores, ...

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... y, sobre todo, tronos, incluido algún posado sobre ¡CRÁNEOS HUMANOS!

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El reino de Dahomey (que dejó de ser reino y pasó a llamarse “Colonia de Dahomey”) llegó a su fin con la colonización francesa entre los años 1895 y 1898, aunque la figura de la realeza se sigue manteniendo solo como concepto ceremonial y protocolario. En 1904 esta colonia fue incorporada a la África Occidental Francesa. Consiguió su independencia en 1960 y quince años después, en 1975 pasó a llamarse República Popular de Benín.

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Los Palacios reales de Abomey son Patrimonio Mundial de la Humanidad por la UNESCO desde 1985. Son un bien tan preciado porque son el único recuerdo y muestra de la dinastía monárquica del Reino de Dahomey.. y quizás también el único vestigio que cuenta la historia de como comenzó el comercio de esclavos y su venta posterior a portugueses, franceses o británicos ya en los S.XVII, XVIII y hasta bien avanzado el S.XIX

Ouidah, la ruta de los esclavos hasta la 'puerta de no retorno'

Hemos llegado a comer en torno al mediodía. Euloge nos ha propuesto hacerlo en un edificio convertido también en museo que muestra la influencia afro-brasileña en la arquitectura de la zona. Se llama Villa Ajavon y fue construido en 1922 por un rico comerciante togolés. Además de una buena cerveza fría, nos ofrecen una especie de cóctel que más bien es un zumo. Pagamos alrededor de 9.000 CFA que es lo más caro del viaje pero ha venido incrementado porque nos han cobrado el café a 2.000 CFA (algo así como 3 EUR por un pequeño cortado). Creo que no he pagado tanto ni en la misma Venecia.

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¿Listos? Situada en la costa del país de Benín, Ouidah es considerada la cuna del vudú aunque toda la costa de este país se considere así (como habéis comprobado a lo largo de todos estos diarios). Aquí se celebra el gran festival vudú todos los Enero. No obstante, pasear por las calles de Ouidah es una clase de historia en toda regla. Es increíble lo bien que cuenta la propia ciudad todo lo que allí se vivió. Una historia triste y poco humana, sobre la esclavitud y el abandono forzoso de tu país natal aunque antes toca hacer un "turistada" como es visitar el famoso Templo de las pitones que NO ME HA GUSTADO EN ABSOLUTO.

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Básicamente, se trata de un recinto con un árbol sagrado donde se veneran pitones ya que piensan que traen prosperidad y buenas cosechas. Allí te explican que las sueltan una vez al mes por el pueblo, también por la noche para que coman ratas y lo que pillen y finalmente acabas entrando a un habitáculo con un foso donde están durmiendo, todo ello descalzo claro.

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Todo acaba con un triste "show" donde te cuelgan pitones en el cuello para que te saques un foto, a lo cual me negué. En fin... supongo que este tipo de cosas siguen pasando estés en Roma o en Benín. Pasopalabra y volvemos a la historia. ¿Recordáis que antes de cruzar la frontera, tras visitar Togoville, nos acercamos a ver la "Maison des Esclaves o Wood Homé, un monumento a la tragedia humana del esclavismo" en Togo que nos dejó muy tocados, con aquel sótano donde eran tratados como mera mercancía. Aquello NO FUE NADA.

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Desde este punto comienza la ruta de los esclavos, el recorrido más estremecedor que seguían los capturados antes de partir en barco a sus destinos, sin vuelta a casa ... sin esperanzas. Todo empezaba el la Plaza Chacha y llegaba hasta la denominada 'puerta de no retorno'...

1 Plaza Chacha: ésta era la plaza a la que llegaban “esclavos" de distintas partes de África y donde se hacía una “subasta” (entre comillas porque nos parece horrible el sólo pensar comprar/vender a una persona humana). Eran tratados como si fueran un producto, mercancía. Si este árbol hablara tendría mucha historia que contar de "Chacha", sobrenombre de Francisco Félix de Souza (brasileño de origen portugués) quien fue considerado en alta estima por el rey de Dahomey.

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2 Árbol del Olvido: los “esclavos” eran obligados a dar 9 vueltas alrededor de este árbol (los hombres 9 y las mujeres 7 vueltas) con la intención de que se les olvidará todo, incluso sus orígenes. Este procedimiento era parte de una tradición vudú.

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3 Casa Zamai: un sitio inhabitable en el que se obligaba a estar a los “esclavos” encerrados, sin luz, comida y bebida escasa… En definitiva, unas pésimas y horribles condiciones, privándoles de toda su dignidad y humanidad. Se trataba de buscar las condiciones en las que irían en el barco que les trasladaría a Europa o América.

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4 Fosa común: cruel final para los que no superaban la Casa Zamai o salían de ella en malas condiciones y ya no eran "aptos" para ser embarcados...

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Sele y yo vamos callados y realmente abrumados de todo lo que nos está explicando Euloge. Somos conscientes, igual que lo es todo el mundo, que de estas costas salieron más de 2 millones de esclavos negros pero desconocíamos la implicación más allá de la superficie. Portugueses, franceses y británicos fundamentalmente, compraron las capturas del Reino de Dahomey que vendían como mercancía sin ningún tipo de humanidad. Quizás es momento de hacer un alto en el camino y aprovechar una zona de salinas próximas a la playa de Ouidah para disfrutar de una agradable canoa.

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Era un inciso necesario, aunque también decir que casi volcamos con lo cual hubiese sido ya estupendo para rematar una jornada complicada en cuanto a sentimientos.

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Ahora si, es hora de llegar al mar. La Costa de los Esclavos es todo un símbolo de lo que fue la historia de África Occidental. Fue bautizada durante los siglos XVII hasta el XIX con este nombre por ser la zona importante en la comercialización de esclavos trasladados a América y a Europa aunque actualmente es conocida simplemente como Golfo de Guinea.

5 La 'puerta de no retorno': Este punto es simplemente estremecedor, el mismo que nos narraba Xavi antes de partir, un lugar donde embarcaban "toda esa mercancía" hacinada en barcos, sin luz, con la poca esperanza de poder sobrevivir a la travesía (1 de cada 3 morían), para nunca volver.

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Hoy, este monumento sirve para honrar la memoria de todas esas personas que fueron sometidas al esclavismo y no volvieron jamás a su hogar, un símbolo para mantener viva la historia de este lugar.

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Casualidades de la vida aquí nos encontramos a un "jefe" que conoce Euloge inmerso en una discusión acalorada con una turista de las pocas que hemos encontrado. Cada cierto tiempo, visitan este lugar para conocer la historia de sus antepasados y, efectivamente, no olvidar. Hoy "se le ha ido un poco la cabeza" y ha aprovechado el paso de una chica británica para echarle en cara lo que hicieron sus antepasados. Quizás lo que no sepa es que todo comenzó con los suyos propios en ese temible Reino de Dahomey. Sea como fuere Euloge lo calma.

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Esta ruta de los esclavos desde el Reino de Dahomey hasta la 'puerta de no retorno' de Dahomey nos ha dejado sin palabras y nuestro anfitrión que es muy listo lo sabe. Por eso también ha elegido el Hotel de la Diaspora para que disfrutemos de una buena cena (6.000 CFA) y dejarnos la mañana libre para disfrutar de las playas de Benín, su piscina y al menos media jornada de relax que asienten todo lo que hemos vivido hoy, posiblemente, una de las jornadas más impactantes de este viaje (y eso que no ha faltado de nada). ¿No os parece uno de los viajes más completos que hemos hecho?

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Isaac (y Sele), desde Ouidah (Benín)

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Sobre Isaac Martín

Ingeniero de Caminos y MBA. Tras varios años gestionando equipos y recursos combiné mi pasión por viajar con mi profesión tras derivar mis estudios al Marketing Online y CM (Master por la Universidad de Alcalá) además de la gestión de contenidos. Ahora me levanto cada mañana feliz.

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4 comentarios

  1. Xavi Loana

    Magnífico relato, ¡felicidades!

  2. Ermitas Nuñez

    Dios mío, que triste esta historia!! 😢😢😢

  3. Javier González López

    Muy interesante lo que cuentas… aunque muy triste!!! Como bien dices es uno de los capítulos más vergonzosos de la Historia…

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